Tower Car Wash settlement secures $500,000 in back wages, interest for underpaid workers

Joint lawsuit by Herrera, La Raza Centro Legal also achieves key improvements to working conditions, health care benefits

SAN FRANCISCO (July 6, 2012) — City Attorney Dennis Herrera and La Raza Centro Legal joined Tower Car Wash today to announce a settlement in civil litigation filed against Tower last year for wage violations against its employees, most of whom are Latino immigrants. Under terms of the agreement, Tower will pay one-half million dollars in back wages and interest to employees who, over the course of four years, were illegally subjected to unpaid waiting time while managers decided whether to allow workers to clock in for their shifts. The car wash, which is located at the corner of Mission Street and South Van Ness Avenue, will pay an additional $70,000 to plaintiffs for attorneys’ fees and investigation costs. Though the company’s potential liability for wages, penalties, fees, and costs in a lengthy jury trial was originally estimated to be as high as $3 million, the cooperation of Tower Car Wash’s owners was instrumental in enabling the parties to accurately calculate all unpaid wages and fully compensate workers, while avoiding costly litigation tactics.

Tower Car Wash has also agreed to modify its Health Reimbursement Arrangement as part of the settlement. While no violation of San Francisco’s Health Care Security Ordinance was alleged in the original complaint, Tower’s voluntary reform to its HRA benefit will now allow employees to be fully reimbursed for all IRS-qualified medical expenses — including dental expenses. Shortly after the lawsuit was filed last August, the company modified its scheduling and shift policies to ensure that no employee would be subject to unpaid waiting time in the future. Tower’s prompt adoption of the new policies was viewed as important expression of good faith in the investigation, enabling the parties to focus on fully compensating car wash employees, while avoiding harsh penalties potentially that could have been imposed on the car wash under state and local law. Tower Car Wash’s 30-month payment plan under the settlement requires a $100,000 up-front payment and $12,000 per month for 30 months, with a concluding balloon payment of $110,000.

“Though Tower Car Wash was wrong to require workers to wait for hours without pay, its owners deserve credit for promptly fixing their scheduling policies, and working cooperatively with us to fully and fairly compensate their employees,” said City Attorney Dennis Herrera. “I hope this settlement sends two key messages. First, that San Francisco and its community-based organizations are serious about protecting working men and women from wage theft. And second, that there’s a right way and a wrong way for employers to remedy their wrongdoing. Tower Car Wash did it the right way, and I applaud their owners and managers for taking responsibility. Based on the good faith and cooperation they’ve shown up to this point, I am now fully comfortable getting my car washed at Tower. Credit for this successful settlement is also due to our co-counsel on the case, Kate Hegé and her colleagues at La Raza Centro Legal, and the dedicated staff of the Office of Labor Standards Enforcement. We’re also grateful to Supervisor David Campos for his assistance in the investigation and for his longstanding leadership on this issue at the Board of Supervisors. Finally and most important, we are very thankful to the Tower Car Wash employees, whose courage enabled us to challenge this illegal and unfair business practice, and to protect San Francisco’s working families in the future.”

“My clients realize that the City is serious about making sure that low-income workers receive a fair wage, and they share in that goal,” said Ronald Richards, Tower’s attorney. “Upon receiving the lawsuit, my clients immediately committed to implementing reforms that would ensure compliance with the law. We are glad the City Attorney recognized my clients’ efforts and was willing to come up with a quick and creative solution that benefits everyone involved.”

“La Raza Centro Legal applauds this victory for the Tower Car Wash workers who stepped forward to demand dignity and fairness on the job. As a community-based legal services agency, we are proud to work in partnership with the City to support San Francisco workers’ struggle to end wage theft,” Hegé said. “I want to thank Dennis Herrera for his leadership in enforcing the law protecting basic labor standards in this case. This success is a great step forward for the ongoing work that community organizations carry out daily to empower workers and hold employers accountable for breaking the law.”

In November 2003, San Francisco voters passed the Minimum Wage Ordinance (S.F. Admin. Code, Ch. 12R) to provide for annual rate adjustments based on the previous year’s Consumer Price Index for urban wage earners in the San Francisco-Oakland-San Jose metropolitan area. San Francisco’s current MWO Wage Rate (effective January 1, 2012) is $10.24 per hour. For more information about San Francisco’s Minimum Wage Ordinance, members of the public may call the City’s multi-lingual hotline at (415) 554-6292, or email MWO@sfgov.org. Wage theft victims may also seek confidential assistance from La Raza Centro Legal at (415) 575-3500.

The case is: City and County of San Francisco v. Vladigor Investments, Inc., dba Tower Car Wash et al., San Francisco Superior Court, filed Aug. 17, 2011.

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El arreglo del caso de Tower Car Wash obtiene en salarios atrasados e intereses $500,000 para empleados que so han sido pagado debidamente

La demanda presentada conjunta por Herrera y La Raza Centro Legal tambien ejecuta importantes mejoras en las condiciones del trabajo y en los beneficios del seguro médico

SAN FRANCISCO (06 de julio 2012)-El Abogado de la Cuidad, Dennis Herrera, y La Raza Centro Legal, juntos con los dueños de Tower Car Wash, anunciaron hoy la resolución del caso civil presentado contra Tower el año pasado por violaciones de los salarios de sus empleados, la mayor parte de la cual son inmigrantes Latinos.

Bajo los términos del arreglo, Tower pagará medio-millón de dólares en salarios atrasados e intereses a los empleados, los cuales por los últimos cuatro años, les obligaban ilegalmente a estar presente en el local esperando que los jefes determinaran el momento de comenzar el trabajo sin pagarle por ese tiempo. El negocio de limpiar coches, que esta localizado en la esquina de la calle Mission y la avenida de South Van Ness, pagará una cantidad adicional de $70,000 a los demandantes para los honorarios de los abogados y los costos de la investigación. Aunque la responsabilidad de la compañía por salarios, multas, y costos si fuera a un juicio por jurado prolongado fue estimado a llegar a alrededor de $3 millones de dolares, la cooperación de parte de los dueños de Tower Car Wash fue critica en posibilitar que los litigantes pudieran calcular los salarios no remunerados, compensar a los empleados, y a la misma vez, evitar el costo prohibitivo del litigio.

Tower Car Wash ha accedido a modificar su programa de Health Reimbursement Arrangement (HRA) como parte del arreglo. Aunque no se enumeraron violaciones del Health Care Security Ordinance de San Francisco en la demanda original, la acción voluntaria de Tower de hacer reformas en los beneficios de su HRA, tiene como resultado que sus empleados serán rembolsados por todos los gastos médicos aprobados por el IRS – incluyendo los gastos dentales.

Poco despues de haber presentado la demanda en Agosto del año pasado, la compañía planifico las reglas de los horarios y los turnos para asegurar que en el futuro ningún empleado este sujeto a tiempo de espera no remunerado.

La rapida incorporación de estas nuevas reglas, fue tomada como un mensaje importante de buena fe en la investigación, haciendo posible que los litigantes se enfocaran solamente en compensación de los empleados del negocio de limpiar coches, mientras evitaban multas fuertes que potencialmente hubieran sido impuestas bajo leyes del estado y locales. El arreglo requiere que Tower Car Wash tenga un plan de pagos de trenta meses, con un pago inmediato de $100,000, $12,000 mensuales por trenta meses, con un pago final de $110,000.

“Aunque Tower Car Wash se equívoco en exigir que sus empleados esperaran horas sin pago, los dueños merecen credito por planificar las reglas de los horarios y cooperar con nosotros para compensar sus empleados completamente y justamente,” dijo Abogado de la Cuidad Dennis Herrera. “Yo espero que este arreglo reenforce dos puntos. En primer lugar, que San Francisco junto con sus organizaciones comunitarias tomen en serio proteger a los trabajadores, hombres y mujeres, del fraude en los salarios. En segundo lugar, los dueños deben de estar conscientes que hay dos maneras de remediar equivocasiones, la correcta y la incorrecta. Les agradesco a los dueños y jefes de Tower Car Wash que optaron por aceptar responsabilidad y escoger la manera correcta para resolver sus violaciones. Basado en la buena fe y cooperación que han demostrado hasta ahora, me siento a gusto llevando mi coche a lavarse a Tower. El crédito por el éxito de este arreglo lo merecen también el abogado Kate Hegé y sus colegas en La Raza Centro legal, y los empleados de gran dedicación de la Oficina de Ejecucio´n de las Normas Laborales (Office of Labor Standards Enforcement). También agradecemos la asistencia con esta investigación de el Supervisor David Campos y su años de liderazgo en La Junta de Supervisores con respecto a este tema. Finalmente les estamos muy agradecidos a los empleados de Tower Car Wash por el valor que demostraron mediante sus colaboraciones que nos ha dado la abilidad de enfrentar estas practicas ilegales e injustas en el presente, y la manera de proteger las familias trabajadores de San Francisco en el futuro.”

“Mis clientes se dan cuenta que la Cuidad toma en serio el tema que empleados de poco ingreso deben recibir salarios justos y estan de acuerdo de participar para alcanzar esta meta,” dijo Ronald Richards, el abogado de Tower. “Después de haber recibido la demanda, mis clientes inmediatamente se comprometieron a ejecutar reformas para cumplir con sus deberes legales. Le agradecemos al Abogado de la Cuidad el reconocimiento de los esfuerzos de mis clientes y los deseos de colaborar para llegar a una solución rapida que beneficia a ambos lados.”

“La Raza Centro Legal aplaude este triunfo de los empleados de Tower Car Wash que dieron un gran paso adelante para requerir la dignidad y la justicia en el trabajo. Como una agencia legal basada en la comunidad, estamos orgullosos de trabajar en colaboración con la Cuidad, para apoyar a los empleados de San Francisco en la lucha para erradicar las violaciones de la ley.” Hegé said. “Quiero darle las gracias a Dennis Herrera por su liderazgo enforzando la ley laboral en este caso. El éxito es importante para el futuro de las organizaciones comunitarias que cada día ayudan empleados y requieren que empleadores cumplan con la ley.”

En Noviembre del 2003, los votantes de San Francisco aprobaron la Ley del Salario Mínimo o el “Minimum Wage Ordinance” (Código Administrativo de San Francisco, Capítulo 12R) proveyendo para los empleados de las poblaciones urbanas en el área de San Francisco-Oakland-San Jose aumentos de salarios basados en el Consumer Price Index del año pasado. El salario mínimo bajo el MWO de San Francisco (vigente el 1 de enero del 2012) es $10.24 por hora. Para mas información sobre la Ley del Salario Mínimo (el “Minimum Wage Ordinance”) de San Francisco, puede llamar a la línea telefonica de la Cuidad al (415) 554-6292 que se contesta en varios idiomas, o mandar correo electrónico a la dirección MWO@sfgov.org. Los empleados que quisieran conseguir asistencia confidencial con respecto a violaciones de las leyes laborales, pueden llamar a La Raza Centro Legal al teléfono (415) 575-3500.

El caso se llama: City and County of San Francisco v. Vladigor Investments, Inc., dba Tower Car Wash et al., Corte Superior de San Francisco, presentado el 17 de Agosto 2011.

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